INFERNO XV BRUNETTO LATINI
Dante Alighieritr. Lorna Goodison
Ora cen porta l'un de' duri margini;
e 'l fummo del ruscel di sopra aduggia,
sì che dal foco salva l'acqua e li argini.
Quali Fiamminghi tra Guizzante e Bruggia,
temendo 'l fiotto che 'nver' lor s'avventa,
fanno lo schermo perché 'l mar si fuggia;
e quali Padoan lungo la Brenta,
per difender lor ville e lor castelli,
anzi che Carentana il caldo senta:
a tale imagine eran fatti quelli,
tutto che né sì alti né sì grossi,
qual che si fosse, lo maestro félli.
Già eravam da la selva rimossi
tanto, ch'i' non avrei visto dov'era,
perch'io in dietro rivolto mi fossi,
quando incontrammo d'anime una schiera
che venian lungo l'argine, e ciascuna
ci riguardava come suol da sera
guardare uno altro sotto nuova luna;
e sì ver' noi aguzzavan le ciglia
come 'l vecchio sartor fa ne la cruna.


Così adocchiato da cotal famiglia,
fui conosciuto da un, che mi prese
per lo lembo e gridò: "Qual maraviglia!".
E io, quando 'l suo braccio a me distese,
ficcaï li occhi per lo cotto aspetto,
sì che 'l viso abbrusciato non difese
la conoscenza süa al mio 'ntelletto;
e chinando la mano a la sua faccia,
rispuosi: "Siete voi qui, ser Brunetto?".
E quelli: "O figliuol mio, non ti dispiaccia
se Brunetto Latino un poco teco
ritorna 'n dietro e lascia andar la traccia".
I' dissi lui: "Quanto posso, ven preco;
e se volete che con voi m'asseggia,
faròl, se piace a costui che vo seco".
"O figliuol", disse, "qual di questa greggia
s'arresta punto, giace poi cent'anni
sanz'arrostarsi quando 'l foco il feggia.
Però va oltre: i' ti verrò a' panni;
e poi rigiugnerò la mia masnada,
che va piangendo i suoi etterni danni".
Io non osava scender de la strada
per andar par di lui; ma 'l capo chino
tenea com'uom che reverente vada.
El cominciò: "Qual fortuna o destino
anzi l'ultimo dì qua giù ti mena?
e chi è questi che mostra 'l cammino?".
"Là sù di sopra, in la vita serena",
rispuos'io lui, "mi smarri' in una valle,
avanti che l'età mia fosse piena.
Pur ier mattina le volsi le spalle:
questi m'apparve, tornand'ïo in quella,
e reducemi a ca per questo calle".
Ed elli a me: "Se tu segui tua stella,
non puoi fallire a glorïoso porto,
se ben m'accorsi ne la vita bella;
e s'io non fossi sì per tempo morto,
veggendo il cielo a te così benigno,
dato t'avrei a l'opera conforto.
Ma quello ingrato popolo maligno
che discese di Fiesole ab antico,
e tiene ancor del monte e del macigno,
ti si farà, per tuo ben far, nimico;
ed è ragion, ché tra li lazzi sorbi
si disconvien fruttare al dolce fico.
Vecchia fama nel mondo li chiama orbi;
gent'è avara, invidiosa e superba:
dai lor costumi fa che tu ti forbi.
La tua fortuna tanto onor ti serba,
che l'una parte e l'altra avranno fame
di te; ma lungi fia dal becco l'erba.
Faccian le bestie fiesolane strame
di lor medesme, e non tocchin la pianta,
s'alcuna surge ancora in lor letame,
in cui riviva la sementa santa
di que' Roman che vi rimaser quando
fu fatto il nido di malizia tanta".


"Se fosse tutto pieno il mio dimando",
rispuos'io lui, "voi non sareste ancora
de l'umana natura posto in bando;
ché 'n la mente m'è fitta, e or m'accora,
la cara e buona imagine paterna
di voi quando nel mondo ad ora ad ora
m'insegnavate come l'uom s'etterna:
e quant'io l'abbia in grado, mentr'io vivo
convien che ne la mia lingua si scerna.
Ciò che narrate di mio corso scrivo,
e serbolo a chiosar con altro testo
a donna che saprà, s'a lei arrivo.
Tanto vogl'io che vi sia manifesto,
pur che mia coscïenza non mi garra,
ch'a la Fortuna, come vuol, son presto.
Non è nuova a li orecchi miei tal arra:
però giri Fortuna la sua rota
come le piace, e 'l villan la sua marra".
Lo mio maestro allora in su la gota
destra si volse in dietro e riguardommi;
poi disse: "Bene ascolta chi la nota".
Né per tanto di men parlando vommi
con ser Brunetto, e dimando chi sono
li suoi compagni più noti e più sommi.
Ed elli a me: "Saper d'alcuno è buono;
de li altri fia laudabile tacerci,
ché 'l tempo sarìa corto a tanto suono.


In somma sappi che tutti fur cherci
e litterati grandi e di gran fama,
d'un peccato medesmo al mondo lerci.
Priscian sen va con quella turba grama,
e Francesco d'Accorso anche; e vedervi,
s'avessi avuto di tal tigna brama,
colui potei che dal servo de' servi
fu trasmutato d'Arno in Bacchiglione,
dove lasciò li mal protesi nervi.
Di più direi; ma 'l venire e 'l sermone
più lungo esser non può, però ch'i' veggio
là surger nuovo fummo del sabbione.
Gente vien con la quale esser non deggio.
Sieti raccomandato il mio Tesoro,
nel qual io vivo ancora, e più non cheggio".
Poi si rivolse, e parve di coloro
che corrono a Verona il drappo verde
per la campagna; e parve di costoro
quelli che vince, non colui che perde.
And so we proceeded along the built-up mud banking
above a water course like an infernal Bog Walk gorge
with fog draped like wet sheets against fire burning.
Just as how people in foreign lands build thick mud walls
to keep out big sea when it rises up high and swells
to overflow their food cultivations and pasture lands
in places like British and French Guyana near Brazil.
Or some Italian town named Padua along the Brent
where they erect big retaining walls with weep-holes
to protect tower and yard against deconstruction's
snowmelt, earthrunnings, carrydown and watershed.
It's as if hell's civil engineer got an illegal gully contract
to bitch-up some similar but lean-side walls like that.
By now we are travelling in the bowels of the earth
leaving the murdersuicide woodland so far out of sight
we could not spy it even from the land of look behind.
We buck up a procession of duppies shuffling below
the banking, staring up into our faces like how some
scrutinize one another under the light of a new moon.
Staring, like fast people trying to see who passing by
dark road on a moonless night; staring, like an old tailor
with glaucoma trying hard to thread a fine-eyed needle.




The staring duppies screwed their faces and frowned,
then one sight me, grab me by the hem of my gown and
said 'Lord have mercy, could this really be true.
Dear poet is it you?' As he touched me I focused hard
riveting my eyes upon the charred skin of his face
so that I summoned up his image from my memory.
And bending near, I peered into his burnt countenance
and groaned 'Is it you down here so Teacher Brown?'
'O my friend I do hope you will not object if Brownman
turns around and walks along by your side so allowing
this ghostly procession to proceed a while without me.'
Said I, 'I would be most honoured if you and I could sit in,
if it pleases him who is my guide through this dark pit.'
Said Mr B., 'whichever one of this done-dead-already band
stops for a moment must remain still for a hundred years,
forbidden to brush off these drops of corrosive acid rain.
No, my young friend do walk on, I will walk below you
until it will be time for me to rejoin my duppy company
who must perpetually weep and wail in eternal flames.
So since I dared not descend from my banking and walk
with him on the burning no-life path, I inclined my head,
walked with it bowed low to show my respect, like a mystic
meditating reverently upon the divide between goodness
and evil.' 'And what brings you down here before your time,
was it that big accident up by Providence? And who is he
that is leading you through this dive of such deep darkness?'
Hear me: 'Up there in the land of the living, I went astray,
I lost my livity, lost my way, before I reached the fullness
of my years, only yesterday, before day did I find myself
and this master here appeared and wheel and turned me
like a Revivalist Darwish Sufi and is now leading me home.
Hear Him: Follow your guiding star, for in all the good life
I experienced I learned this one thing that's true. What is fi
you, can not be un-fi you.' And had I lived out my time
and purpose, instead of having it cut short, I would have
helped, supported and encouraged your work, seeing that
you are a true poet, God-blessed. But that bad-minded set,
those pharisaical keepers of our country's gates, whose
hearts are as hard as Blue Mountain alabaster, those who
occupy the chairs of the colonial masters, they envy you
your talent. But poet, the roseapple was not ever meant
to flourish beside these blighted soursop trees, bear in mind
that even old proverbs call them blind-guides, a bad mind
petty, mean spirited, myopic kind, take care to uproot
their bad ways from your heart. It is written in the stars.
It must surely come to pass that your honours will make
both parties want too claim you. That ram goat will never
reach high enough to crop on such sweet grass, let them
devour their one another's (excuse me) one another's rass.
But nevcr let them cut down any innocent plant that
despite their stunting hands will still thrive amongst them.'






'Mr Brown if I had my wish,' I said, 'you wouldn't be
banished from the land of the living in which you were
a source of light among our people. I recall your gentle
compassionate and fatherly face as you taught me daily
how humans beings can make themselves live eternally.
This image of you, pentimento, surfaces on my heart and
lives on in my mind and while I am alive I give thanks
for it, and I will tell of you to the world through my life
and my art. Your predictions for my future I will file
with some works of mine I save to show a wise someone
who will be the judge of these matters anon, if I can ever
reach her higherheights. As the Most High is my witness
I tell you this: As long as, I say, as long as my conscience
is clear, I am prepared for whatever destiny shall bring
my way. Twice already, I have heard that same prophesy.
But let Fortune's wheel turn around as it pleases, round
and round she must go and countryman must dig with hoe.'
My spirit guide paused when he heard what it was I said,
turned and looked into my eyes and spoke. 'Well heeded
is well heard.' But I did not answer, I went on speaking
to Teacher Brown asking him who was down here with him
in hell's hot sands, from manor-born to just commerown.
He said 'it is good to know about some deads down here
on this walk with me; about the rest of them, let them be.
For our time is too short to engage in idle pointless talk.







Long story short: we were all professionals of true worth,
men and women of letters, scholars of high renown all
brought down by arrogance and excess regard of self.
I would tell you more but now I see some fresh steam
rising out of the sand, and some parvenu duppics I want
to avoid are at hand. Hear what I say, don't cry for me or
pity me. Read my books, they vindicate me. In my words
I am alive and I am no duppy.' So saying he turned sprinting
across that fiery plain like a runner competing in a race,
and then he seemed like one who ran ahead and passed
the tape first and not as one who had come in dead last.






Trans. Copyright © Lorna Goodison 2004 - publ. PN Review Jan-Feb 2004


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