DIE DREI RINGE THE THREE RINGS
Gotthold Ephraim Lessing tr. Brian Cole & Peter H. Cole
Vor grauen Jahren lebt' ein Mann im Osten,
Der einen Ring von unschätzbarem Wert
Aus lieber Hand besass. Der Stein war ein
Opal, der hundert schöne Farben spielte,
Und hatte die geheime Kraft, vor Gott
Und Menschen angenehm zu machen, wer
In dieser Zuversicht ihn trug. Was Wunder,
Dass ihn der Mann im Osten darum nie
Vom Finger liess und die Verfügung traf,
Auf ewig ihn bei seinem Hause zu
Erhalten? Nämlich so. Er liess den Ring
Von seinen Söhnen dem geliebtesten;
Und setzte fest, dass dieser wiederum
Den Ring von seinen Söhnen dem vermache,
Der ihm der liebste sei; und stets der liebste,
Ohn' Ansehn der Geburt, in Kraft allein
Des Rings, das Haupt, der Fürst des Hauses werde.
So kam nun dieser Ring, von Sohn zu Sohn,
Auf einen Vater endlich von drei Söhnen,
Die alle drei ihm gleich gehorsam waren,
Die alle drei er folglich gleich zu lieben
Sich nicht entbrechen konnte. Nur von Zeit
Zu Zeit schien ihm bald der, bald dieser, bald
Der dritte - so wie jeder sich mit ihm
Allein befand, und sein ergiessend Herz
Die andern zwei nicht teilten - würdiger
Des Ringes, den er denn auch einem jeden
Die fromme Schwachheit hatte zu versprechen.
Das ging nun so, solang es ging. Allein
Es kam zum Sterben, und der gute Vater
Kommt in Verlegenheit. Es schmerzt ihn, zwei
Von seinen Söhnen, die sich auf sein Wort
Verlassen, so zu kränken. - Was zu tun? -
Er sendet in geheim zu einem Künstler,
Bei dem er, nach dem Muster seines Ringes,
Zwei andere bestellt und weder Kosten
Noch Mühe sparen heisst, sie jedem gleich,
Vollkommen gleich zu machen. Das gelingt
Dem Künstler. Da er ihm die Ringe bringt,
Kann selbst der Vater seinen Musterring
Nicht unterscheiden. Froh und freudig ruft
Er seine Söhne, jeden insbesondre;
Gibt jedem insbesondre seinen Segen -
Und seinen Ring - und stirbt.

Kaum war der Vater tot, so kommt ein jeder
Mit seinem Ring, and jeder will der Fürst
Des Hauses sein. Man untersucht, man zankt,
Man klagt. Umsonst; der rechte Ring war nicht
Erweislich.
Die Söhne
Verklagen sich, and jeder schwur dem Richter,
Unmittelbar aus seines Vaters Hand
Den Ring zu haben, wie auch wahr, nachdem
Er von ihm lange das Versprechen schon
Gehabt, des Ringes Vorrecht einmal zu
Geniessen, wie nicht minder wahr. Der Vater,
Beteu'rte jeder, könne gegen ihn
Nicht falsch gewesen sein; and eh' er dieses
Von ihm, von einem solchen lieben Vater,
Argwohnen lass', eh' müss' er seine Brüder,
So gern er sonst von ihnen nur das Beste
Bereit zu glauben sei, des falschen Spiels
Bezeihen, und er wolle die Verräter
Schon aufzufinden wissen, sich schon rächen.

Der Richter sprach: "Wenn ihr mir nun den Vater
Nicht bald zur Stelle schafft, so weis' ich euch
Von meinem Stuhle. Denkt ihr, dass ich Rätsel
Zu lösen da bin? Oder harret ihr,
Bis dass der rechte Ring den Mund eröffne? -
Doch halt! Ich höre ja, der rechte Ring
Besitzt die Wunderkraft, beliebt zu machen,
Vor Gott und Menschen angenehm. Das muss
Entscheiden! Denn die falschen Ringe werden
Doch das nicht können ! - Nun, wen lieben zwei
Von euch am meisten? Macht, sagt an! Ihr schweigt?
Die Ringe wirken nur zurück? und nicht
Nach aussen? Jeder liebt sich selber nur
Am meisten? O, so seid ihr alle drei
Betrogene Betrüger! Eure Ringe
Sind alle drei nicht echt. Der echte Ring
Vermutlich ging verloren. Den Verlust
Zu bergen, zu ersetzen, liess der Vater
Die drei für einen machen."
"Und also," fuhr der Richter fort, "wenn ihr
Nicht meinen Rat, statt meines Spruches, wollt:
Geht nur! Mein Rat ist aber der: ihr nehmt
Die Sache völlig, wie sie liegt. Hat von
Euch jeder seinen Ring von seinem Vater,
So glaube jeder sicher seinen Ring
Den echten. Möglich, dass der Vater nun
Die Tyrannei des einen Rings nicht länger
In seinem Hause dulden wollen! Und gewiss,
Dass er euch alle drei geliebt und gleich
Geliebt : indem er zwei nicht drücken mögen,
Um einen zu begünstigen. Wohlan!
Es eifre jeder seiner unbestochnen,
Von Vorurteilen freien Liebe nach!
Es strebe von euch jeder um die Wette,
Die Kraft des Steins in seinem Ring an Tag
Zu legen, komme dieser Kraft mit Sanftmut,
Mit herzlicher Verträglichkeit, mit Wohltun,
Mit innigster Ergebenheit in Gott
Zu Hilf'! Und wenn sich dann der Steine Kräfte
Bei euern Kindes-Kindeskindern äussern,
So lad' ich über tausend tausend Jahre
Sie wiederum vor diesen Stuhl. Da wird
Ein weis'rer Mann auf diesem Stuhle sitzen
Als ich und sprechen. Geht!" - So sagte der
Bescheidne Richter.
Some years ago a man lived in the East
and he possessed a very precious ring
that someone dear had given him. The stone,
an opal, flashed a hundred brilliant hues,
and had the special secret power to make
its wearer loved by God and by all men
if only he had faith. T'was no surprise
that he would not allow that special ring
to leave his finger ever. He made plans
to ensure his family would always keep it.
This is what he did. He willed the ring
to that son whom he loved the best of all;
and he decreed that in his turn this son
should leave the ring to that one of his sons
he loved the most; and irrespective of
his birth, and by the ring's effect alone,
the most beloved would always head the house.
His precious ring, bequeathed from son to son,
at last was left to one who had three sons,
each just as loving as the other two,
and so he found that he was quite unable
not to love them equally. At times
now this one, and now that, and now the third -
(as each one was alone with him a while -
the other two did not at that time share
his generous heart) would seem more worthy of
the ring, which he with over-loving weakness
promised to each one of them in turn.
And that is how it was, for many years.
But when the loving father's death drew near
he was distressed to realise what pain
he'd cause to two dear sons, to whom he'd pledged
his word of honour. - Now what could he do? -
He summoned secretly a master smith
and charged him to create two other rings
just like his own, and he should spare no cost
nor effort in the task of making them
exactly like the original. And the smith
fulfils his task. And when he brings the rings
the father cannot recognise which one
is genuine. Then joyfully he calls
his sons to come before him, one by one.
He gives to each one separately his blessing -
and his ring - and dies.

The father scarce was dead when then each son
presents his ring, and each one claims to head
the family. All checks are made, they quarrel,
they complain - in vain, for none could know
which ring was genuine.
The sons
accuse each other, each swears to the judge
that he received his ring straight from his father's
hand, as was quite true, and that his father
long ago had given him the pledge
that he'd enjoy the power of the ring,
and that was no less true. And each one swore
their father could not possibly have been
untrue to him. Before he would allow
such base suspicion to attach to his
so loving father, he'd be forced, however
much he wanted to believe the best
of both his brothers, to accuse them of
deceit, and he was ready to unmask
the liars and to take revenge on them.

Then spoke the judge: "If you do not now bring
your father to me here, then I'll dismiss
you from my court. Do you think I am here
to solve your riddles? Or are you just hoping
that the genuine ring will open its mouth? -
But hold! I understand the genuine ring
will have the magic power to make its wearer
loved by God and man. So here's the way
we can decide. For if a ring is false
it has not this effect! - Now, whom do two
of you love most? Come, tell me! You are silent?
Can the ring's effect be just reflexive,
not external? Does each love the most
himself? Ah well, then all the three of you
must be deceived deceivers - and your rings
all three are false. The genuine ring, we must
suppose, was lost. To cover up that loss,
and to replace the ring, your father had
three new rings made."
"And so," the judge went on, "if you want not
advice, but my decision, then I say:
Be off! But my advice is you accept
things as they are. And then since each of you
will have his ring bequeathed him by his father,
each of you should be convinced that your
own ring is genuine. It's possible
your father could no longer contemplate
the tyranny of one ring in his house.
It's clear he loved all three of you, and loved
you equally: he did not wish to injure
two of you to favour one. So now,
each one of you should emulate his love,
so fine, so pure and free of prejudice.
Let each one strive, competing with the rest,
to demonstrate the power of the stone
in his ring - let this power be shown by kindness,
with heartfelt amiablity, good deeds
and true devotion to Almighty God.
If then the powers of the stones shall be
revealed to great-great-grandchildren of yours,
then in a thousand thousand years I'll call
you back into this court. On that day here
a wiser man than I will sit upon
this chair and speak. Now go!" - That was the verdict
of this modest judge.

Trans. Copyright © Brian Cole & Peter H. Cole 2004


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